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Le vieil Istanbul: sur les traces des sultans

Par David Xoual / Publié le 30.04.2013
Situé sur la rive européenne, le vieil Istanbul concentre les plus beaux édifices de la mégapole. Classée au patrimoine mondial de l'UNESCO, la ville a vu défiler de nombreuses communautés, à commencer par les Grecs avec Byzas. C'est lui qui fonda Byzance en 657 av. J-C avant que l'Empereur Constantin ne fasse d'Istanbul la "Nouvelle Rome" en 324 ap. J-C.

Sainte-Sophie, Istanbul (Photo: Flickr)
Sainte-Sophie, Istanbul (Photo: Flickr)
Une période faste où les successeurs de Constantin érigèrent de nombreux édifices et notamment la célèbre Sainte-Sophie. Inaugurée en 537, Sainte-Sophie sera la pus grande église du christianisme jusqu'en 1453, date à laquelle le sultan Mehmet II en fit une mosquée. Aujourd'hui, Sainte-Sophie s'est transformée en musée pour le plus grand plaisir des visiteurs. Avec son immense coupole, ses grands médaillons du XIXe ornés d'inscriptions arabes, ses mosaïques du IXe dont celle représentant une Vierge à l'Enfant et ses tombeaux de sultan, Sainte-Sophie est une visite incontournable. Un lieu extraordinaire où se mêlent les influences chrétiennes et musulmanes. Vous pourrez également y admirer la loge du sultan et la tour suintante. Une tour plaquée de cuivre pourvue d'un trou où l'on doit placer son doigt pour voir ses voeux exaucés.

A la découverte des Sultans

A quelques pas de Sainte-Sophie, c'est la Mosquée bleue qui attire l'oeil avec ses six minarets et ses magnifiques courbes. Construite en 1616, la Mosquée bleue fut commandée par le sultan Ahmet 1er qui souhaitait rivaliser avec Sainte-Sophie. Avant de pénétrer dans la mosquée la plus célèbre d'Istanbul, faites le tour afin d'apercevoir le dôme central et les quatre demi-dômes. Mais c'est à l'intérieur que l'on comprend mieux l'origine de son nom ; plus de 21 000 carreaux de faïence d'Iznik ornent en effet les murs et les parois de l'édifice. L'immense coupole centrale soutenue par quatre piliers en forme de "patte d'éléphant" vaut le détour. Contrairement à Sainte-Sophie, la Mosquée bleue accueille encore les fidèles venus prier. Une atmosphère religieuse qui transporte littéralement le visiteur. Attention, la discrétion est de mise pendant les séances de prière.

Un oasis de fraicheur

Si vous cherchez un peu de fraicheur, direction la Citerne-basilique située à quelques pas du parc Sultanahmet. Construite par Constantin, la Citerne-basilique fut rénovée par Justinien en 542 ; on raconte que plus de 7000 esclaves participèrent à sa restauration. Etabli sous la cour d'une basilique, l'édifice servait à alimenter en eau le Grand Palais des empereurs byzantins. Ses dimensions à elles seules donnent le tournis ; imaginez une citerne de 65m de large sur 143 de long et d'une capacité de 80 000m3 !

Abandonnée pendant plusieurs années, la Citerne-basilique sera redécouverte par Petrus Gyllius en 1545, l'époque des sultans, et servira à alimenter le palais de Topkapi. 336 colonnes provenant de nombreux édifices soutiennent le plafond de la citerne. Une véritable forêt de piliers dont vous pourrez admirer l'harmonie des lignes et aussi les deux colonnes reposant sur des têtes de méduse originaires de Didymes. Dans l'Antiquité, les têtes de méduse étaient destinées à repousser les esprits malveillants.

Splendeur et décadence

Enfin, terminez en beauté votre visite du vieil Istanbul en parcourant Topkapi, le palais des sultans. Niché entre le Bosphore et la mer de Marmara, Topkapi est considéré comme l'un des plus beaux palais du monde. Un lieu féérique chargé d'Histoire et le symbole de la puissance ottomane. Du XVe au XIXe, le palais a vu défiler pas moins de 26 sultants. Autant dire que l'édifice regorge d'anecdotes... C'est Mehmet le Conquérant qui débuta la construction du palais en 1453 et y vécut jusqu'à sa mort en 1481. Au cours des siècles, chaque sultan apporta sa touche personnelle en édifiant des kiosques, une mosquée, des jardins et en agrandissant sans cesse le harem.
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